La NASA donne un coup de pouce crucial au vol en équipage historique de SpaceX

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SpaceX effectue un test de tir statique pour sa fusée Falcon 9 avant son lancement Crew Dragon. (Photo de la NASA / Bill Ingalls)

La NASA a approuvé aujourd’hui le premier lancement pour envoyer un équipage en orbite depuis le sol américain en près de neuf ans, et la fusée pour ce lancement a eu son dernier tir d’essai.

Après avoir examiné les plans de mission pendant un jour et demi, les chefs de mission ont autorisé SpaceX à envoyer les astronautes de la NASA Doug Hurley et Bob Behnken à la Station spatiale internationale à 16 h 33. ET (13 h 33 PT) mercredi.

« Nous avons eu un examen très réussi de la préparation au vol, en ce sens que nous avons procédé à un examen approfondi de tous les systèmes et de tous les risques », a déclaré Steve Jurczyk, administrateur associé de la NASA, qui a présidé les réunions de cette semaine, au KSC lors d’un point de presse post-examen. . « Il était unanime au conseil d’administration que nous soyons prêts pour le lancement. »

Après le briefing, SpaceX a allumé les moteurs du premier étage de sa fusée Falcon 9 au Launch Complex 39A, au Kennedy Space Center de la NASA en Floride, pour effectuer sa traditionnelle vérification du système de tir statique. À la suite du test, SpaceX a rapporté que tout était en route pour le décollage de mercredi.

L’administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, a déclaré que les réunions de cette semaine n’étaient pas seulement un tampon en caoutchouc. « Il y a eu des conversations qui ont été très importantes, mais il est également vrai qu’à la fin … nous avons commencé. »

Jurczyk a cité l’exemple du système de parachute de la capsule SpaceX Crew Dragon, qui a dû être retravaillé et retesté pour satisfaire aux exigences de marge de sécurité de la NASA. Le PDG de SpaceX, Elon Musk, a déclaré que ce n’était pas facile. « Problème beaucoup plus difficile qu’il n’y paraît », il a tweeté.

Le système de suppression des incendies du Dragon a également été examiné, mais Jurczyk a déclaré: «nous avons estimé que le risque y était très faible.»

Jurczyk a déclaré que des représentants russes et japonais ont participé aux réunions via des liaisons à distance. Il a noté que SpaceX avait modifié la conception du Crew Dragon après le vol de démonstration sans équipage réussi vers la station spatiale l’année dernière, pour faire face à un risque de collision potentiel que les Russes avaient appelé à l’attention.

Hurle et Behnken, qui sont arrivés en Floride il y a quelques jours pour se préparer, ont également examiné la préparation au vol. Au cours de la conférence de presse avant le vol d’aujourd’hui, ils ont dit qu’ils comprenaient les compromis sur les risques que la NASA et SpaceX faisaient.

« Nous sommes vraiment à l’aise avec cela, et nous pensons que ces échanges ont été effectués de manière appropriée », a déclaré Behnken. « En ce qui concerne les informations, nous en avons probablement plus que tout autre équipage dans l’histoire récente. »

Behnken a déclaré que lui et Hurley, qui étaient des pilotes d’essai militaires vétérans avant de rejoindre la NASA, étaient impatients d’essayer un nouveau vaisseau spatial pour la première fois. « Nous vivons le rêve », a-t-il déclaré.

Maintenant que la revue de préparation au vol et le test de tir statique ont été cochés de la liste des choses à faire, le prochain grand événement à l’ordre du jour est la «répétition de la robe sèche» de samedi, qui impliquera de suivre le calendrier du lancement sans se ravitailler. et tirer la fusée.

Il y aura un examen final de la préparation au lancement lundi, menant à la journée de lancement mercredi avec le président Donald Trump et d’autres personnalités présentes.

La mission de démonstration marquera la première fois que des astronautes américains seront envoyés en orbite depuis le sol américain depuis que la NASA a retiré sa flotte de navettes spatiales en 2011.

Au cours des cinq dernières années, SpaceX et Boeing ont travaillé sur des taxis spatiaux commerciaux pour prendre la place de la navette en tant que méthodes pour amener les astronautes vers et depuis la station spatiale. Dans l’intervalle, la NASA a dû payer aux Russes des dizaines de millions de dollars par siège pour transporter des astronautes américains dans des capsules Soyouz.

Il y a eu beaucoup de revers en cours de route. Un autre Crew Dragon a explosé lors d’un test de lancement il y a un an, forçant une refonte du système de propulsion de l’engin. Et en décembre, un vol d’essai sans équipage du taxi spatial Starliner de Boeing a mal tourné, garantissant que SpaceX serait le premier à piloter un équipage.

Kathy Lueders, responsable de la NASA pour le programme d’équipage commercial, a déclaré qu’il y a un an, elle n’aurait probablement pas pensé que SpaceX pourrait être prêt maintenant.

« Mais vous savez quoi, vous ne pouvez jamais vendre à découvert cette équipe de la NASA et de SpaceX, et ils ont toujours fait des miracles pour moi », a-t-elle déclaré. « Et je suis très, très fier d’eux en ce moment. »

Lueders a souligné qu’il n’était pas encore temps de se détendre. Même si le lancement et le rendez-vous avec la station spatiale se déroulent parfaitement, Behnken et Hurley passeront quelque part entre un mois et quatre mois à travailler en orbite avant de remonter leur Dragon vers une éclaboussure de l’océan Atlantique.

«Nous allons avoir faim jusqu’à ce que Bob et Doug rentrent à la maison», a-t-elle déclaré.



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